I naufragi accidentali sono spesso carichi di materiali tossici che si disperdono nell’ambiente, dove sono difficili da rimuovere. I naufragi avvengono spesso anche quando una nave si schianta contro barriere coralline nascoste, danneggiando habitat marini particolarmente importanti. Mentre molti naufragi danneggiano l’ambiente marino, alcuni relitti sono intenzionalmente posizionati sott’acqua per creare nuovi habitat. Sebbene l’affondamento intenzionale delle navi sia criticato da alcuni come greenwashing, la ricerca suggerisce che i relitti possono creare “barriere artificiali” nelle giuste condizioni. Creando nuovi luoghi di vita per pesci e altre forme di vita marina, i relitti potrebbero contribuire a mitigare la perdita di ecosistemi di barriera.

Inquinamento e distruzione dell’habitat

Quando le navi vengono abbandonate nell’oceano o affondano a causa di guasti catastrofici, hanno inevitabilmente un impatto sull’ambiente circostante. Quando grandi navi raschiano il fondo marino, possono facilmente danneggiare oltre 10.000 metri quadrati di habitat oceanico.1 Ulteriori effetti a lungo termine possono derivare dal contenuto della nave affondata, come il carico, il carburante e persino la vernice.

Naufragio del Diamante Marino

Nel 2007, la nave da crociera MS Sea Diamond si è arenata su una barriera vulcanica nel Mar Egeo. Meno di un giorno dopo, la nave affondò nella caldera dell’antica caldera sottomarina di Santorini.

A bordo della Sea Diamond naufragata c’erano circa 1,7 tonnellate di batterie e 150 televisori a tubo catodico. Insieme, questi manufatti e le apparecchiature elettriche della nave contengono circa 80 grammi di mercurio, 1.000 grammi di cadmio e oltre 1 tonnellata di piombo. Altri metalli pesanti, come rame, nichel e cromo, sono presenti nello scafo della nave affondata. Con il tempo, questi metalli pesanti si riversano nell’acqua di mare circostante o si trasformano in sali che possono contaminare la sabbia sottostante.2

Sebbene basse concentrazioni di metalli pesanti siano presenti naturalmente nell’acqua di mare,3 uno studio sull’area intorno al relitto della Sea Diamond, tre anni dopo l’incagliamento della nave da crociera, ha rilevato concentrazioni di piombo e cadmio superiori alle soglie di sicurezza stabilite dall’Agenzia per la protezione ambientale. Dato il tempo necessario ai metalli per corrodersi, gli autori dello studio prevedono che le concentrazioni di metalli pesanti continueranno ad aumentare nell’area.2

Il Sea Diamond rimane oggi sott’acqua, dove continua a danneggiare l’ambiente. Sebbene sia stata installata una barriera anti-inquinamento, secondo i critici non è sufficiente a mitigare i danni del relitto. Nel dicembre 2019, il governo greco ha iniziato a portare avanti un progetto per la rimozione del relitto, prima di interrompere prontamente tutti gli sforzi settimane dopo.

Naufragio di Rena

Nell’ottobre 2011, una nave portacontainer nota come MV Rena si è incagliata su Astrolabe Reef, al largo della costa della Nuova Zelanda. Poco dopo la collisione, la nave di 700 piedi ha iniziato a perdere petrolio. Quattro giorni dopo il naufragio, il petrolio fuoriuscito era sufficiente a formare una chiazza di 3 miglia. Si stima che il petrolio della nave container abbia ucciso circa 2.000 uccelli marini.4 Oltre 300 pinguini ricoperti di petrolio sono stati riabilitati dalle squadre di salvataggio della fauna selvatica dopo la fuoriuscita di petrolio.5

Sebbene la fuoriuscita di petrolio causata dal naufragio della MV Rena sia stata nel complesso relativamente modesta, la barriera corallina di Astrolabio, dove è avvenuto il naufragio, rimane ancora oggi gravemente danneggiata dal carico della nave. Gli studi condotti nell’area negli anni successivi al naufragio hanno rilevato la presenza di metalli pesanti, prodotti petroliferi e sostanze chimiche tossiche nei sedimenti della barriera corallina, nell’acqua marina circostante e nella vita marina.6 Mentre gran parte del petrolio è stato ripulito o degradato nell’ambiente, i contaminanti immagazzinati nel carico della nave rimarranno nell’ambiente per molto più tempo. Ad esempio, uno dei container a bordo della Rena trasportava oltre 20 tonnellate di pezzi di rame granulare che si sono accumulati su Astrolabe Reef quando lo scafo della nave si è rotto. È noto che il rame è tossico per la vita marina, ma è stato impossibile ripulire completamente i pezzi sottili7.

Anche la nave stessa sta avendo un effetto duraturo sulla barriera corallina. La MV Rena è ricoperta da una vernice chimica utilizzata per impedire alla vita marina di crescere sulle imbarcazioni e causare il deterioramento. Sebbene le vernici “antivegetative” siano ancora oggi comunemente utilizzate, il tipo di vernice chimica utilizzata dalla MV Rena comprende il tributilstagno, o TBT, che è particolarmente efficace nell’uccidere la vita marina.8 La sostanza chimica era così efficace che il suo uso nelle vernici antivegetative è stato vietato nel 2008. Le navi già rivestite di TBT, come la MV Rena, possono continuare a operare purché non riapplichino la vernice contenente TBT vietata. Quando la MV Rena attraversa la barriera corallina, viene rilasciato nell’ambiente altro TBT.

Nuovi habitat

Le barriere coralline e le foreste di alghe brulicano di vita marina grazie, in parte, ai loro paesaggi complessi. Rispetto alle aree con un fondale sabbioso, le barriere coralline e le foreste di alghe offrono molti angoli e fessure in cui la vita marina può vivere e nascondersi. I relitti di navi possono avere un effetto simile sul mondo sottomarino, aggiungendo nuove strutture per la vita marina.

I benefici che un relitto può apportare all’ambiente marino variano molto a seconda del luogo in cui la nave affonda e della sua composizione. Ad esempio, mentre un relitto che si posa su una barriera corallina esistente può danneggiare ampie aree dell’habitat marino esistente, un relitto vicino a una barriera corallina esistente può fornire un nuovo habitat per la vita marina nella zona.910

Oltre a creare un habitat per la vita marina, i relitti possono anche creare nuovi luoghi da visitare per i subacquei.11 Se i subacquei visitano i relitti invece delle barriere naturali, le barriere e i loro abitanti potrebbero trarne beneficio.

Naufragio di Bellucia

La Bellucia, una nave da carico con scafo in acciaio, affondò nel 1903 vicino alle isole Rasas, al largo della costa brasiliana, dopo aver urtato accidentalmente una barriera corallina. La nave è rimasta al suo posto in due pezzi a circa 85 piedi di profondità. Oggi la nave è considerata un’area importante per l’alimentazione e la deposizione delle uova dei pesci e viene utilizzata localmente dai pescatori artigianali.12

Un secondo relitto con scafo in acciaio, il Victory, si trova vicino al Bellucia, ma è affondato nel 2003. A differenza della Bellucia, la Victory è stata affondata intenzionalmente per creare un habitat. La nave è stata spogliata prima di affondare, eliminando quasi tutti i materiali a bordo che potevano danneggiare la vita marina.

Anche se la Bellucia è affondata 100 anni prima della Victory, uno studio del 2013 che ha confrontato la diversità ittica dei due relitti con gli ecosistemi delle barriere naturali vicine ha rilevato che nessuno dei due relitti ospita una diversità ittica simile a quella delle barriere naturali. Sebbene sia possibile che sia il Bellucia che il Victory continuino a sostenere una maggiore diversità di vita marina nel tempo, la creazione di barriere artificiali attraverso i relitti non può sostituire rapidamente la perdita di barriere naturali.